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Segunda Guerra Mundial: Curtiss P-40 Warhawk

Segunda Guerra Mundial: Curtiss P-40 Warhawk

Primero volando el 14 de octubre de 1938, el P-40 Warhawk remontó sus raíces al anterior P-36 Hawk. Un elegante monoplano completamente metálico, el Hawk entró en servicio en 1938 después de tres años de vuelos de prueba. Impulsado por un motor radial Pratt & Whitney R-1830, el Hawk era conocido por su rendimiento de giro y escalada. Con la llegada y la estandarización del motor refrigerado por líquido Allison V-1710 V-12, el Cuerpo Aéreo del Ejército de los EE. UU. Ordenó a Curtiss que adaptara el P-36 para tomar la nueva planta de energía a principios de 1937. El primer esfuerzo que involucró al nuevo motor, apodado el XP-37, vio que la cabina se movía lejos hacia atrás y voló por primera vez en abril. Las pruebas iniciales resultaron decepcionantes y, con las crecientes tensiones internacionales en Europa, Curtiss decidió buscar una adaptación más directa del motor en forma de XP-40.

Este nuevo avión vio efectivamente el motor Allison acoplado con la célula del P-36A. Al tomar vuelo en octubre de 1938, las pruebas continuaron durante el invierno y el XP-40 triunfó en el Concurso de persecución del ejército de los EE. UU. Organizado en Wright Field el siguiente mayo. Impresionando al USAAC, el XP-40 demostró un alto grado de agilidad en altitudes bajas y medias, aunque su sobrealimentador de una sola etapa y una sola velocidad condujo a un rendimiento más débil en altitudes más altas. Ansioso por tener un nuevo luchador con la guerra en ciernes, la USAAC colocó su mayor contrato de combate hasta la fecha el 27 de abril de 1939, cuando ordenó 524 P-40 a un costo de $ 12.9 millones. Durante el año siguiente, 197 fueron construidos para la USAAC con varios cientos ordenados por la Real Fuerza Aérea y el Armée de l'Air francés que ya estaban involucrados en la Segunda Guerra Mundial.

P-40 Warhawk - Primeros días

Los P-40 que ingresan al servicio británico fueron designados Tomahawk Mk. I. Los destinados a Francia fueron redirigidos a la RAF cuando Francia fue derrotada antes de que Curtiss pudiera cumplir su orden. La variante inicial de la P-40 montó dos ametralladoras calibre .50 disparando a través de la hélice, así como dos ametralladoras calibre .30 montadas en las alas. Al entrar en combate, la falta del P-40 de un supercargador de dos etapas demostró ser un gran obstáculo ya que no podía competir con cazas alemanes como el Messerschmitt Bf 109 en altitudes más altas. Además, algunos pilotos se quejaron de que el armamento del avión era insuficiente. A pesar de estas fallas, el P-40 poseía un alcance más largo que Messerschmitt, Supermarine Spitfire y Hawker Hurricane, y demostró ser capaz de soportar una enorme cantidad de daño. Debido a las limitaciones de rendimiento del P-40, la RAF dirigió la mayor parte de sus Tomahawks a teatros secundarios como el norte de África y el Medio Oriente.

P-40 Warhawk - En el desierto

Convirtiéndose en el principal luchador de la Fuerza Aérea del Desierto de la RAF en el norte de África, el P-40 comenzó a prosperar a medida que la mayor parte del combate aéreo en la región se desarrollaba a menos de 15,000 pies. Volando contra aviones italianos y alemanes, los pilotos británicos y de la Commonwealth cobraron un alto precio en los bombarderos enemigos y finalmente forzaron el reemplazo del Bf 109E con el Bf 109F más avanzado. A principios de 1942, los Tomahawks de DAF se retiraron lentamente a favor del P-40D, que estaba más fuertemente armado y que se conocía como Kittyhawk. Estos nuevos combatientes permitieron a los Aliados mantener la superioridad aérea hasta ser reemplazados por Spitfires que fueron alterados por el uso del desierto. A partir de mayo de 1942, la mayoría de los Kittyhawks de DAF hicieron la transición a un papel de cazabombardero. Este cambio condujo a una mayor tasa de deserción de los combatientes enemigos. El P-40 permaneció en uso durante la Segunda Batalla de El Alamein que cayó y hasta el final de la campaña del norte de África en mayo de 1943.

P-40 Warhawk - Mediterráneo

Si bien el P-40 vio un amplio servicio con el DAF, también sirvió como el principal caza de las Fuerzas Aéreas del Ejército de EE. UU. En África del Norte y el Mediterráneo a fines de 1942 y principios de 1943. Al llegar a tierra con las fuerzas estadounidenses durante la Operación Antorcha, el avión logró resultados similares en manos estadounidenses cuando los pilotos infligieron grandes pérdidas a los bombarderos y transportes del Eje. Además de apoyar la campaña en el norte de África, los P-40 también proporcionaron cobertura aérea para la invasión de Sicilia e Italia en 1943. Entre las unidades que utilizaron el avión en el Mediterráneo estaba el 99 ° Escuadrón de combate también conocido como Tuskegee Airmen. El primer escuadrón de caza afroamericano, el 99, voló el P-40 hasta febrero de 1944 cuando hizo la transición al Bell P-39 Airacobra.

P-40 Warhawk - Tigres Voladores

Entre los usuarios más famosos del P-40 se encontraba el 1er Grupo de Voluntarios Americanos que vio acción sobre China y Birmania. Formada en 1941 por Claire Chennault, la lista de AVG incluía pilotos voluntarios del ejército de los EE. UU. Que volaron el P-40B. Al poseer un armamento más pesado, tanques de combustible autosellados y armadura de piloto, los P-40B del AVG entraron en combate a fines de diciembre de 1941 y tuvieron éxito contra una variedad de aviones japoneses, incluido el conocido A6M Zero. Conocidos como los Flying Tigers, el AVG pintó un motivo distintivo de dientes de tiburón en la nariz de su avión. Consciente de las limitaciones del tipo, Chennault fue pionero en una variedad de tácticas para aprovechar las fortalezas del P-40, ya que se enfrentó a combatientes enemigos más maniobrables. Los Tigres Voladores, y su organización de seguimiento, el 23er Grupo de Cazas, volaron el P-40 hasta noviembre de 1943 cuando pasó al Mustang P-51. Utilizado por otras unidades en el Teatro China-India-Birmania, el P-40 llegó a dominar los cielos de la región y permitió a los Aliados mantener la superioridad aérea durante gran parte de la guerra.

P-40 Warhawk - En el Pacífico

El principal luchador de la USAAC cuando EE. UU. Entró en la Segunda Guerra Mundial después del ataque a Pearl Harbor, el P-40 soportó la peor parte de la lucha al principio del conflicto. También ampliamente utilizado por las Fuerzas Aéreas Reales de Australia y Nueva Zelanda, el P-40 jugó un papel clave en los concursos aéreos asociados con las batallas de Milne Bay, Nueva Guinea y Guadalcanal. A medida que el conflicto progresaba y las distancias entre las bases aumentaban, muchas unidades comenzaron a hacer la transición al P-38 Lightning de mayor alcance en 1943 y 1944. Esto dio como resultado que el P-40 de menor alcance se quedara atrás. A pesar de estar eclipsado por tipos más avanzados, el P-40 continuó desempeñando funciones secundarias como avión de reconocimiento y controlador aéreo delantero. En los últimos años de la guerra, el P-40 fue suplantado efectivamente en el servicio estadounidense por el P-51 Mustang.

P-40 Warhawk - Producción y otros usuarios

A lo largo de su producción, se construyeron 13,739 P-40 Warhawks de todo tipo. Un gran número de estos fueron enviados a la Unión Soviética a través de Lend-Lease, donde prestaron un servicio efectivo en el Frente Oriental y en la defensa de Leningrado. El Warhawk también fue empleado por la Real Fuerza Aérea Canadiense que lo usó para apoyar las operaciones en las Aleutianas. Las variantes de la aeronave se extendieron al P-40N, que resultó ser el modelo de producción final. Otras naciones que emplearon el P-40 incluyeron Finlandia, Egipto, Turquía y Brasil. La última nación utilizó el caza por más tiempo que cualquier otro y retiró sus últimos P-40 en 1958.

P-40 Warhawk - Especificaciones (P-40E)

General

  • Longitud: 31.67 pies
  • Envergadura: 37.33 pies
  • Altura: 12.33 pies
  • Área del ala: 235.94 pies cuadrados
  • Peso vacio: 6.350 libras
  • Peso cargado: 8.280 libras
  • Peso máximo de despegue: 8,810 libras
  • Personal: 1

Actuación

  • Velocidad máxima: 360 mph
  • Distancia: 650 millas
  • Ritmo de ascenso: 2,100 pies / min.
  • Techo de servicio: 29,000 pies
  • Planta de energía: 1 × motor Allison V-1710-39 refrigerado por líquido V12, 1.150 hp

Armamento

  • Ametralladoras Browning M2 de 6 × .50 pulg.
  • Bombas de 250 a 1,000 lb. a un total de 2,000 lb.

Fuentes Seleccionadas